中国仅为世界贡献3%的重要发明是真的吗?

  在北京大学2017年的毕业典礼上,张维迎教授发表演讲,称在改变世界的1001项重要发明中,来自中国的只有“30项,占3%”,“这30项全部出现在1500年之前,占1500年前全球163项重大发明的18.4%,其中最后一项是1498年发明的牙刷,这也是明代唯一的一项重大发明。在1500年之后500多年全世界838项重大发明中,没有一项来自中国”。

  张维迎演讲中的说法,来自于英国博物学家杰克·查洛纳主编的《改变世界的1001项发明》一书。

  本书按照时间顺序,介绍了从公元前260万年到公元2008年的1001项重要发明。他们分别属于以下8个时代:远古时代、罗马时代到工业革命、工业时代、帝国时代、现代的诞生、战争与和平、走向全球、互联网时代。

  按照《改变世界的1001项发明》的列举,在人类全部重要发明中,来自中国的发明仅仅占3%左右。进入工业时代后,从一氧化二碳麻醉、潜水艇、穿孔卡,到保温箱、金属探测器、旋转门,直至USB接口、干细胞疗法、大型强子对撞机,无一产生于中国。

  这里需要说明的是,这只是一本科普读物,而非学术著作,权威性相对有限。主编杰克·查洛纳是伦敦科学博物馆的一名解说员,业余从事科学写作;参与本书撰写的数十位作者也多是来自媒体、金融、出版等各行各业的科学史爱好者。

  书中有关中国古代发明的一些说法,确实不够严谨。比如说手推车是“中国古代三国时期的丞相诸葛亮发明的”,事实上所谓“木牛流马”是不是小推车,至今并无定论。

  又如,本书说厕纸的“最早记录出现于6世纪的中国,当时政府官员兼学者颜之推反对将印有哲学内容的纸张用做厕纸”,依据的应该是《颜氏家训》中所说,“纸有五经词义及贤达姓名,不敢秽用也”。事实上,厕纸只是纸的一种用途,称其为“发明”实在勉强。

  类似《改变世界的1001项发明》这种梳理历人类史上重要发明的著作有很多。

  早在1954年,英国著名科技史学家李约瑟在《中国科学技术史》一书中,按英文字母顺序,列出了他认定的26项中国古代重要发明:

  “(a)龙骨车;(b)石碾并使用水力作动力;(c)水力操纵的冶炼鼓风机(水排);(d)风扇车和簸扬机;(e)活塞风箱;(f)水平织机(也许印度人也发明了这种机器)和提花织机;(g)缫丝和纺丝和并丝机;(h)独轮车;(i)加帆手推车;(j)磨车;(k)挽畜的两种方便挽具,即胸挽具和颈圈挽具;(l)弓弩;(m)风筝;(n)竹蜻蜓(陀螺)和走马灯(活动画片玩具);(o)打深井技术;(p)铸铁技术;(q)常平架;(r)拱桥;(s)铁索吊桥;(t)运河闸门;(u)造船方面众多的发明,包括防水隔舱、空气动力的高效风帆、前后索具;(v)船尾舵;(w)火药和一些相关技术;(x)磁罗盘,最初用于堪舆术,随后又用于航海;(y)纸印刷术,包括活字印刷;(z)瓷器”。

  李约瑟列举的这些发明,和杰克·查洛纳书中的32项中国发明,有较高的重合度。包括中国人自己都不太了解来历的独轮车、拱桥、风筝等。按照李约瑟的研究,这26项发明从公元1世纪到18世纪,相继从中国传往欧洲等世界各地,对人类历史产生影响。

  3、美国科普读物所列100项重要发明,包括中国人最先使用的罗盘、纸和火药

  “以某一科学领域的知识为基础,科学知识使其有别于普通发明”“应用面广,在生活及其文化中占主导地位”“这些发明改变了科学、社会和文化的结构与发展”。

  因此,语言、餐具、服装、法律、医院等不具科学性的发明,都被作者排除在外。

  具体来说,该书选取了人类历史上100项重要发明,其中约1/5为古代发明,包括中国人最早使用的罗盘、纸和火药(按照本书,中国发明在全部重要发明中的占比,也是3%)。另外4/5为显微镜、电池、摄影术、条形码等现代物品,这些发明都和中国无关。有意思的是,数字“零”也被作者列为100项重要发明之一。

  该书将风车列为重要发明之一,说“最早在陆地上利用风力的是波斯人。早在公元600年,波斯人就(懂得使用风车)”。《改变世界的1001项发明》一书则把中国人列为风车的发明者之一,称“公元前200年中国和波斯才出现了风车,中国人用风车来泵水,而波斯人用来磨谷物”。可见对于同一事物的发明者,不同研究者会有不同看法。

  比如,中国作者刘俊编著的《改变世界的101个发明》一书,收录的一些,是《改变世界的1001项发明》里所没有的,包括盲文、五笔字型、针灸、防弹玻璃等。

  巍巍主编《改变世界的121种神奇发明》,选取中国发明27项,占全部121项发明的20%以上。包括豆腐、地动仪、围棋、麻将、筷子、侯氏联合制碱法、人工合成胰岛素等,其中许多入选者明显未对人类历史产生重大影响。

  为“权威统计”中国影响世界的古代发明,中国科学院自然科学史研究所2015年评选公布了“中国古代重要科技发明创造”85项。

  这个评选由“重要发明创造”研究组从集体调研开始,经过学科推选、专家评审、征求国内外科技史专家,历时1年半,选出科学发现与创造、科技发明和工程成就三类85项重要发明。具体如下:

  将以上表格同《改变世界的1001项发明》所举中国发明相比,可以发现有一些重合,比如火药、罗盘、马镫、火铳、雕版印刷术、人痘接种术等。但绝大多数不重合。

  其一,《改变世界的1001项发明》不收录科学理论,如阿基米德原理、牛顿三大定律、相对论等,而“中国古代重要科技发明创造”中收录了天干地支、勾股容圆、经脉学说等诸多“理论内容”;。

  其二,《改变世界的1001项发明》中没有列入任何工程,中国将都江堰、长城、大运河等列入。

  第三,《改变世界的1001项发明》中提及的都是有实物留存的发明,如墨水、伞、牙刷等,而“中国古代重要科技发明创造”中列举的一些发明,如指南车、地动仪,我们已不能确知其形貌,难以复原,且早已不再使用了。

  虽然不同科技史书籍对于“改变世界的发明”定义、列举不同,但有些结论大体是一致的。

  李约瑟列举的26项中国中药发明,都出现于15世纪之前;《改变世界的1001项发明》所列的最后一个中国发明是牙刷,时间是明朝中期的15世纪;“中国古代重要科技发明创造”里最晚的是“系统的岩溶地貌考察”(明朝晚期,约1613~1639年),来自《徐霞客游记》的记录。没有任何一项“改变世界的发明”产生于清朝。

  李约瑟在《中国科学技术史》序言中说,中国“在3到13世纪之间保持一个西方所望尘莫及的科学知识水平”,中国的一些发明和发现“往往远远超过同时代的欧洲,特别是在15世纪之前更是如此”,但是在16世纪近代科学在欧洲产生时,“中国文明却未能在亚洲产生与此相似的近代科学”,从此落后于西方。

  参与“中国古代重要科技发明创造”评选的张柏春,是中国科学院自然史研究所研究员。对于“中国古代重要科技发明创造”的评选结果,他的总结是:

  “在元帝国拖曳着的最后一抹科技创新的斜阳走下历史舞台之后,明清时期500多年鲜有重大发明创造。”

  综而言之,不同学者对何谓“重要发明”,有着各不相同的定义,因此很难得到一个毫无争议的“重要发明列表”。尽管如此——中国影响世界的发明主要集中在古代,明清之后,鲜少有重要发明问世——确实是各种相关统计都承认的一个事实。

  (英)杰克·查罗纳:《改变世界1001项发明》,中央编译出版社2014年;王国忠:《李约瑟与中国》,上海科学普及出版社1992年,第203页;(美))肯德尔•亥文:《改变世界的发明》,青岛出版社2014年;刘俊:《改变世界的101个发明》,企业管理出版社2009年;巍巍:《改变世界的121种神奇发明》,金城出版社2010年;齐芳:《85项“中国古代重要科技发明创造”出炉》,《光明日报》2015年1月28日;(英)李约瑟:《中国科学技术史》,上海古籍出版社1990年,第1、2页。

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